La UNAM llevará a cabo misión espacial, así funcionarán los robots

La misión COLMENA de la UNAM colocará nueve pequeños robots en la superficie de la Luna a finales de 2021, y será la primera de una serie de proyectos destinados para el satélite natural de la Tierra, e incluso asteroides, a fin de desarrollar un nicho de tecnología, anunció su responsable, Gustavo Medina Tanco.

La Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) llevará a cabo una misión espacial no tripulada a la Luna, lo cual forma parte de una serie de misiones que vendrán en el futuro. El proyecto se llevará a cabo por 9 robots, de 8 centímetros de largo por 4 de alto, que se alimentan de energía solar y que tienen como objetivo navegar el suelo lunar, pues el satélite no cuenta con dispositivos de localización como en la Tierra.

La finalidad de la misión es que los elementos no tripulados se agrupen en ciertos puntos para formar un panel solar y realizar mediciones del ambiente cercanas al suelo, para hacer una investigación del polvo conformado por fragmentos de roca, minerales y otros componentes que forman una la atmósfera.

Datos de la misión

La exploración tendrá como lugar de aterrizaje el Lacus Mortis, ubicado a 44 grados en latitud norte de la Luna y será llevará a cabo por la empresa Astrobotic en la nave “Peregrine”, cuyo lanzamiento está planeado para finales de 2021.

“Ésta no es la primera vez que la máxima casa de estudios es participa de proyectos espaciales”, mencionó Alejandro Farah, investigador del Instituto de Investigaciones Astronómicas de la UNAM.

En el pasado, la UNAM participó en el diseño del RATIR, un generador de imágenes óptico e infrarrojo multicanal para el telescopio robótico Johnson, ubicado en el Observatorio Astronómico Nacional de México. Ese proyecto se realizó en  colaboración con la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA).

UNAM desarrolla la misión “COLMENA”, iniciativa que enviará nueve robots a la Luna

Con el objetivo de posicionar tecnológicamente a México en una nueva etapa de exploración científica y explotación comercial, la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), a finales de 2021, hará realidad la misión COLMENA, una iniciativa que colocará nueve pequeños robots en la superficie de la Luna.

A través de una conferencia de prensa, Gustavo Medina, investigador del Instituto de Ciencias Nucleares (ICN), explicó que los equipos que serán lanzados son semejantes a unos engranes y se desplegarán aleatoriamente por la superficie lunar, esto para que naveguen con cierta independencia hasta conectarse electrónicamente y crear un panel solar del mayor tamaño posible. Todos los robots tienen ocho centímetros de diámetro por cuatro de altura.

El proyecto se está elaborando en el Laboratorio de Instrumentación Espacial de la UNAM, con el apoyo de la Agencia Espacial Mexicana (AEM), del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología (Conacyt), el gobierno del estado mexicano de Hidalgo y diversas empresas enfocadas al ámbito tecnológico.

Se espera que el lanzamiento, planeado para el próximo año, estará a cargo de la empresa estadounidense Astrobotic, la cual también llevará experimentos de otros países y de la NASA.

El doctor Medina informó que la carga útil de COLMENA incluye a los nueve robots, además de un módulo de telecomunicaciones y telemetría, con una masa total de 500 gramos.

“La baja masa total, aunada a los rigores del lanzamiento del viaje en el medio interplanetario y de la supervivencia sobre la superficie lunar, constituyen un desafío tecnológico”, sentenció el académico del ICN.

Gustavo Medina destacó que el diseño del proyecto COLMENA está siendo elaborado por estudiantes de la Máxima Casa de Estudios, enfocados en las carreras de ingeniería, física, matemáticas, actuaría, psicología, arte y diseño, disciplinas que han logrado coexistir en un ambiente interdisciplinario.

Medina recalcó que COLMENA representa una gran oportunidad para vincular al estudiantado con el sector espacial, un ámbito poco trabajado en México. De igual forma, comentó que en el Laboratorio no importa la edad o nivel escolar, pues ahí se encuentran trabajando estudiantes de preparatoria hasta doctorado.

Respecto a las mediciones de polvo y módulo de telecomunicaciones, el especialista señaló que los asteroides y las lunas generalmente no tienen campos magnéticos propios y sus superficies están expuestas al bombardeo meteorítico y de partículas de alta energía del viento solar.

Así funcionarán los robots que enviará la UNAM a la Luna

Los nueve robots navegarán aleatoriamente sobre la superficie de la Luna, sin intervención ni control externo y obedeciendo reglas preprogramadas, para generar un sistema de referencia entre ellos mismos.

Juntos, los artefactos pesan 340 gramos, miden ocho centímetros de diámetro y cuatro de altura, por lo que su electrónica se encuentra a menos de dos centímetros del suelo. 

Esto, les permitirá registrar mediciones del ambiente más cercano de la superficie lunar, el cual se caracteriza por una atmósfera polvorienta con gas ionizado complejo que nunca se ha estudiado.

Medina Tanco explicó que el trabajo de los robots permitirá desarrollar tecnología e infraestructura y colocar a la UNAM en el uso de satélites pequeños para diversas aplicaciones, además de posicionarla, en una o dos décadas, en otros campos.

Lo anterior, debido a que buena parte de la tecnología se basa en tierras raras y metales preciosos que comenzarán a escasear en la Tierra en las próximas décadas, por lo que será comercialmente viable iniciar la explotación de esos elementos en asteroides.

Por ejemplo, “en uno [asteroide] que mide un kilómetro de diámetro puede haber hasta un trillón de dólares en platino y otros elementos”

La misión durará un día lunar, es decir, alrededor de 13 días terrestres. Cada robot trabajará como un centro de medición independiente y enviará los datos para su análisis.

El doctor Medina Tanco señaló que lo más probable es que una vez concluida la misión, los robots mueran, pero se tratará de que sobrevivan y con ello aprender algo más de ingeniería.

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